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立体翼龙蛋在哈密被发现 填补多项空白

2014-06-07    来源:人民网   

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原标题:立体翼龙蛋在哈密被发现

  图为哈密翼龙复原图。

  赵闯绘

  图为立体保存的翼龙蛋。

  高伟摄

  中科院古脊椎动物与古人类研究所汪筱林研究员、巴西国家博物馆亚历山大·凯尔纳(Alexander Kellner)等古生物学家组成的国际合作研究团队,在6月5日在线出版的国际著名刊物《现代生物学》(Current Biology)及印刷版上,以封面文章报道了一个重大发现——汪筱林领导的新疆哈密科考队,通过近10年的野外考察,在哈密地区发现一处新的白垩纪翼龙动物群。这一翼龙化石分布区不但是世界上已知最大和最富集的翼龙化石产地,也是目前世界上唯一一处立体保存的翼龙蛋和雌雄个体共生的翼龙化石遗址。

  哈密翼龙化石数量巨大,但属种单一、多样性很低。“对这一新的翼龙类群的发现和研究,使得对翼龙的性双型、个体发育、翼龙蛋及其蛋壳显微结构、生殖和生态习性等方面的研究都取得了一些重要进展。”汪筱林说。

  哈密翼龙最大的特征是有前上颌骨脊,由此可鉴别雌雄个体

  科研人员详细研究了新发现的约40个同一属种的雌雄翼龙个体和它们的5枚蛋化石,并把这一新的翼龙命名为天山哈密翼龙(Hamipterus tianshanensis),以纪念天山2013年入选世界文化遗产名录。

  据汪筱林介绍,哈密翼龙化石埋藏在早白垩世的湖泊风暴沉积中,虽然目前还没有发现完整的化石骨架,但已发现大量完整的头骨和下颌,而每一块分散保存的头后骨骼都保存完整,没有因搬运而破坏的痕迹。这说明距今1亿多年前,湖泊中的突发性大型风暴导致生活在湖边和翱翔于天空中的翼龙集群死亡,并且与它们产在沙滩软泥中的蛋快速埋藏在一起。

  哈密翼龙具有一些独特的形态特征,最大的特征是它们头骨上有发育明显的头饰——前上颌骨脊。脊的表面具有向前向上弯曲或向上伸展的凹凸相间的纹饰。“不同大小、不同形状和不同厚薄的头饰是鉴别雌、雄个体的标志。”汪筱林说,此次发现的两种头饰代表了翼龙的性双型,即脊较大的为雄性,较小的为雌性。“之前有一种观点,认为雄性翼龙具有头骨脊而雌性没有。通过对哈密翼龙大量头骨的发现和研究,很显然这一观点是不成立的。”

  哈密翼龙属于大型翼龙类,其成年个体的翼展可达3.5米。此次,大量不同发育阶段的幼年和成年雌雄个体的发现,尤其保存完整的头骨和下颌,对翼龙的个体发育特征有了全新的认识和了解。

  “哈密翼龙最明显的个体发育差异表现在上、下颌的前部,即随着个体发育从幼年到成年,上、下颌前部逐渐出现明显的侧向膨大,而且随着个体年龄的增加其膨大越来越明显。这一个体发育特征在已知的翼龙类群中,尚属第一次发现。”汪筱林说。

  翼龙蛋壳很薄不易保存,化石很少,此次发现5枚立体保存的翼龙蛋尤为可贵

  科研人员通过对5枚首次发现的立体保存的翼龙蛋宏观形态、蛋壳显微结构和元素组成等方面的研究,发现哈密翼龙蛋的宏观形态和蛋壳结构与现生爬行动物如蛇类的某些“软壳蛋”非常相似。

  “这次研究的翼龙蛋为近两端对称的长椭圆形,和现生的爬行动物及鸟蛋一样。蛋壳具有双层结构,即外层是一层薄的钙质硬壳,内层为较厚的革质状软质壳膜,壳膜厚度可达钙质硬壳厚度的3倍。这一发现首次明确翼龙蛋主要表现为柔韧的革质蛋壳,蛋壳外层具有薄的钙质硬层,它们与现生的一些蛇类如锦蛇的蛋非常相似。”汪筱林说。

  科研人员表示,对哈密翼龙类蛋的宏观形态特征及其蛋壳显微结构的研究,为羊膜卵壳的起源与演化提供了更多的化石证据,填补了翼龙繁殖行为和生态习性研究上的空白。

  据悉,与其他恐龙蛋不同,翼龙蛋的钙质硬壳很薄,不容易保存,因而发现的翼龙蛋化石屈指可数。迄今为止,除了这次发现的5枚立体保存的哈密翼龙蛋外,已知仅有4枚平面压扁的翼龙蛋化石的报道,其中3枚来自中国辽西地区,1枚来自阿根廷。

  哈密翼龙及其蛋化石的发现是翼龙研究领域的重大进展,国际古生物学界对这一发现和研究给予高度评价。其中两位论文匿名评审专家一致认为,这是翼龙研究200年来最令人激动的发现之一,代表了翼龙研究领域的重大发现,具有巨大的潜在和直接影响力。杂志特邀英国朴茨茅斯大学著名翼龙专家大卫·马提尔(David Martill)教授在印刷版同期发表了评述文章,也给予了高度评价。


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